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仓储机器人Kiva大揭秘:史上最忙的亚马逊“员工”

发布时间:2014-12-15

    导语:随着假日购物季到来,美国人也开启了疯狂扫货模式。而作为美国最大的电商网站,亚马逊为了满足快速发货送货的需求,开始在搬货、捡货的时候用上了机器人。这些机器人的工作效率是人类员工的数倍以上,极大地提升了整体效率。

    全文如下:

    机器人“员工”

    过去,负责仓储的亚马逊员工雷金纳德·罗萨莱斯(Rejinaldo Rosales)需要奔走在各个货架前,按照订单,捡好客户购买的商品,然后回到自己的座位,将这些商品放在箱子中包装好,送往下一站。

    但今年夏天,名叫Kiva的橙色机器人,替他完成了大部分工作。这些机器人像往常的他一样,在各个货架间移动,将订单上的货物所在的货架拿到他面前。结果呢?以前雷金纳德·罗萨莱斯需要花数小时才能完成的工作,现在只要几分钟就能完成。

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    雷金纳德·罗萨莱斯今年34岁,在距离旧金山一个半小时路程的亚马逊运营中心里工作。雷金纳德·罗萨莱斯十分喜爱这些新来的机器人“员工”,因为在这些机器人的帮助下,他只要站着不同就能处理更多的订单。

    雷金纳德·罗萨莱斯说:“我不用和机器人交谈,下达指令,它们就能更高效地完成工作”。

    网购爆炸式增长

    亚马逊在加州的十个仓库中部署了这种机器人。在这些机器人的帮助下,亚马逊才能够将客户从数百万商品中选购的货物及时送至他们手中。和其它电商一样,亚马逊提前一周开启了“黑色星期五”的促销活动,就这样迎来来了一年中最繁忙的“网购星期一”。亚马逊透露,去年,全球客户网购了超过3680万个商品,该公司平均每秒会收到426个商品订单。

    亚马逊知道,今年的数字只会多不会少。但究竟会多到何种程度,就连它自己也不知道。根据服务商ChannelAdvisor的数据,亚马逊“黑色星期五”当天的销售额同比增长了24%,周六销售额同比增长了45%。

    事实上亚马逊并不孤单,因为网购已成为美国乃至全球人的主流消费方式。以前,大家总是在实体店收银台前排队付款。现在,只要坐在沙发上,动动手指就行。就算是在逛商场的时候,不少人也会用移动设备网购。这种现实和虚拟交叉的购物方式,似乎已成为常态。

    10年前,网购市场规模只有710亿美元。但到去年,已经增长至4.5万亿美元。研究公司Forrester预测,今年美国的假日销售总额将达到890亿美元,比去年增长13%。

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    开发出Kiva机器人的,是亚马逊在2012年5月收购的一家初创公司。现在,亚马逊已在10个仓库中,部署了超过1.5万个Kiva机器人。

    加州大学伯克利分校教授肯·戈德堡(Ken Goldberg)说:“机器人对满足网购消费者的需求来说是必不可少的。人类无法像机器人那样快速地工作”。

    人机合作

    当Kiva机器人以比人类更快的效率,在亚马逊仓库中忙碌着的时候,一些“人权主义者”开始提出了疑问:在现代世界,有多少人是可以被机器人取代的?汽车制造商熟知这一点,各种技术制造商也是。

    苹果代工商富士康是全球最大的电子产品制造商。据报道,几年前富士康就已开始用机器人取代人类工人。

    还有,开车或乘车经过旧金山金门大桥收费站的人会知道,负责接待的不是收费员,因为收费过程已经全自动化了。

    这股“机器人潮流”似乎没有任何要停止的趋势。业内专家指出,未来10至20年内,机器人将取代半数人类的工作。今年8月的一项民意调查显示,大多数人认为到2025年机器人就会渗透进人类日常生活的方方面面,对健康保健、运输、物流、客户服务、上门维修等多个行业,产生深远影响。

    亚马逊称,到目前为止,该公司并未因部署了Kiva而解雇一个人类员工。事实上,自那以后它雇的人反而更多了。亚马逊并没有透露Kiva投入使用后该公司又雇了多少人。但总的来说,自2011年期,该公司新增了约6.1万员工,几乎是过去两年里员工增速的两倍。

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    对此,亚马逊全球业务和客户服务高级副总裁戴夫·克拉克(Dave Clark)说:“人在亚马逊整个系统中发挥了重要作用。以包装货物为例,机器人能打包么?也许能。但是,机器人能把货物包装的和人一样漂亮么?机器人能提供和人一样的人性化服务么?显然不能”。

    但这并不能阻碍亚马逊开发更先进机器人的决心,该公司希望未来机器人能做和雷金纳德·罗萨莱斯一样的工作。

    亚马逊希望人类员工能够与机器人通力合作,它将一些热情对待工作的员工姓名“写”在机器人外壳上,以此鼓励大家。在特雷西仓库,有87个机器人被冠以了姓名。

    运作流程

    Kiva机器人在亚马逊仓库的工作似乎十分“单调”,但亚马逊强调,在机器人的帮助下,每笔订单都能省下1个小时时间。在特雷西运营中心,员工每天要和各种不同的机器打交道。

    亚马逊仓库里产品的“生命”从员工将包裹自卡车上卸下,放到传送带上开始。传送带旁站着25名员工,他们负责将包裹从传送带上取下来。

接下来,有人会将箱子打开,放到手推车上。然后会有专门的人将车子推走,并将里面的货品摆上货架。

    从表面上看,这些货品是随机出现。但是实际上,是由计算机算法控制。但结果似乎都一样,特雷西仓库的货架上可能并排放着My Little Pony玩具、一卷荧光带或一本哈姆雷特。

    接下来,就轮到Kiva机器人上场了。

    那么特雷西仓库里的3000个Kiva机器人橙色机器人是怎么运作的呢?它们先是滑动至货架底下,然后提起4英尺宽、最多承重750磅的货架层。

    由于是利用条形码来追踪每个货架上的商品,因此能在有订单的时候给捡货员取来相应货架。这不仅能节省时间,也能节省大笔费用。

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    戴夫·克拉克拒绝透露使用机器人能为该公司省多少钱,但表示,以前他们捡货到发货要1个半小时,现在只要15分钟就能搞定。

    Kiva机器人沿着亚马逊仓库地板上的条形码行走,这样就不会互相撞上。戈德堡教授认为,这项技术使得Kiva成为当下最先进的机器人之一。

    那么,如果有机器人操作失误了怎么办?对此,亚马逊表示,工程师会在几小时内找出原因并解决问题,该公司会确保每层仓库不会同时有10个机器人出现故障。

    当Kiva机器人捡取了正确的货架后,它们会排着队来到雷金纳德·罗萨莱斯面前。

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    雷金纳德·罗萨莱斯说,目前还没有一个机器人是以他的名字命名的,但他希望有一天会有。他觉得那很酷,谁说不是呢。

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